Николай Чудотворец – милостивый святой, почитаемый у нас первым святым заступником от любых несчастий и бед. Его имя всегда было окружено множеством легенд и сказаний. Никола, Микола – так любовно называли святителя наши предки, особо не задумываясь над тем, кто был по национальности, а также когда и где родился этот народный заступник.

По народным представлениям, Никола милостивый – мудрый святой старик, который бродит по дорогам нашей страны, совершая разные чудеса, помогает тем, кто ведет праведный образ жизни и трудится не покладая рук. Никола, в отличие от других святых, не только молится, предостерегает, указывает и повелевает. Он занят вполне земными делами, не чурается никакой работы и готов оказать помощь при любых обстоятельствах: помогает мужику из грязи воз вытащить, сам за плугом идет, берет во время бури в руки корабельный руль и благополучно до пристани доводит судно, лечит больных и т.д. В трудные минуты крестьяне запросто обращались к святому, и чтили его более других святых.

Николе посвящено множество легенд, сказаний, народных молитв, духовных стихов, заговоров, поговорок и пословиц, где он выступает в роли покровителя земледелия и скотоводства, хозяина земных вод, спасителя невинно осужденных, чудесного врачевателя. Наверное, нет таких обстоятельств, в которых бы не проявилось участие святого Николая, причем участие бескорыстное.

«Никола после Бога – второй заступник» ‒ так наши предки отзывались о Николае Чудотворце. В году дважды празднуют Николу: 22 мая (Никола Вешний) и 19 декабря (Никола Зимний). Эти праздники связаны друг с другом, предопределяют один другого:

Зимний Никола во двор лошадь загонит, вешний Никола лошадь откормит.

В году два Николы: один травный, другой морозный.

Какой день в Николу зимнего, такой будет и на Николу летнего.

Зачастую на Николу зимнего наступают большие морозы, кое-где они бывают первыми:

Ко дню Николая зима на санях будет.

Первые морозы – Никольские.

Погода на 19 декабря определяется предшествующими днями: Михайловым (21 ноября), Юрьевым (9 декабря), Варварой (17 декабря) и Саввой (18 декабря).

Никола загвоздит, что Юрий намостит.

Преждевременные морозы, которые часто случаются в Михайлов день, оборачиваются оттепелью на Николу.

Если на Михайлов день зима закуёт, то на Николу раскуёт.

По никольской погоде судят об урожае:

Если перед Николой иней, то овсы хороши будут.

Иней на Николу – к богатому урожаю.

Поскольку с этого дня устанавливался настоящий санный путь, в деревнях начинали готовиться к извозам и продаже хлеба. Открывались Никольские ярмарки, где основным товаром являлся хлеб. Во время торгов устанавливали цену на него:

Никола на хлеб цену строит.

Никольский торг всему указ.

В Карелии Никольскую ярмарку называли оленьей, потому что на ней продавали продукты оленеводства – пантами, шкуры и пр.

На Среднем Урале с этой даты и до Сретенья (15 февраля) заготавливали лес для строительства. А все потому, что в этот период «лес спит», т.е. приостановлено сокодвижение.

Важной датой Николин день считался в Поморье: здесь он служил границей осенней и зимней путины. К 19 декабря заканчивался лов камбалы и трески – и промышленники возвращались домой. С этого дня начинался последний лов семги и наваги, наступало время морского зверобойного промысла.

В Украине с особым нетерпением дня святого Николая ждали дети, которые заблаговременно писали ему письма, прося о заступничестве и подарках. Утром ребятишки находили под своими подушками сладости.

День святого Николая – последний годовой праздник. Справляется он ровно за месяц до Крещения, завершая собой старый год. В народном понимании, в течение 12 месяцев год «проживает» весь жизненный цикл – рождается в начале января, постепенно растет, взрослеет, матереет, старится и к моменту зимнего солнцестояния умирает.

В сознании земледельцев отдельные циклы годового круга соответствуют половозрастным периодам и характеристикам человеческого бытия. Таким образом, начало года относится к категории детства, ранняя весна – к отрочеству, расцвет весны – к юности, середина лета – к брачной поре, время жатвы – к зрелости с её плодоношением, конец осени и начало зимы – к старости года. Именно по этой причине практически у всех европейских народов Николай (Санта-Клаус) представляется старцем с белой бородой и посохом. Он будто на себя принимает функции старого, уходящего года. Поэтому он так тесно связан с детьми, являясь олицетворением нового, приходящего на смену отжившему старому.

Никольщина – праздник стариков, но в нем есть место и молодежи. На праздник устраивали веселые вечеринки, с хороводами, гаданиями и играми с поцелуями. Под Никольщиной следует понимать неопределенный период времени, предшествующий и следующий за зимним Николою. Праздник отмечали весело и всегда вскладчину. Столы ломились от угощений, главным образом от пива и пирогов.

С этого дня начинались молодежные святочные посиделки либо шла активная подготовка к ним. Парни и девушки договаривались об откупе дома у какой-нибудь бедной и одинокой вдовы или старухи, заготавливали лучины, дрова, принимались за изготовление святочных костюмов и масок для разыгрывания сценок и пьес из репертуара народного театра.

В некоторых местах пора сватовства начиналась с зимнего Николы. Те, кто планировал жениться, в этот день служили молебны.